被挤压的中产阶级:国际视野

2019/05/02 23:24
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“中产阶级”是一种观念,它包括收入分配中超过一定范围的数字排名。

“中产阶级”是一种观念,它包括收入分配中超过一定范围的数字排名。例如,它包括一个感觉,一个人的工作是相当稳定的进入未来,觉得这份工作收入足以购买商品和服务相关的中产阶级的社会地位,和这个状态可能会传递给孩子。

对中产阶级的担忧不只是美国的问题:它们正在世界各地的高收入国家出现。经合组织刚刚出版了《压力之下:被挤压的中产阶级》(2019年4月)。为了帮助集中讨论中产阶级的规模和压力,它将“中产阶级”定义为那些收入水平在中等收入的75%到200%之间的人。然而,它也立即指出,当人们被问及他们是否认为自己是“中产阶级”时,这个定义只能粗略地捕捉他们的看法。

例如,下图的纵轴显示了在给定国家中,收入占中等收入的75%到200%的人口比例。横轴显示的是该国自称为“中产阶级”的人口比例。对角线上的国家将是一个自称“中产阶级”的人数与收入为基础的定义相符的国家。

对角线以下的国家是那些自称“中等收入”的人所占比例低于以收入为基础的定义的国家。例如,美国大约有50%的人口收入在中等收入的75%到200%之间,但是大约60%的人说他们是“中产阶级”。在加拿大,大约60%的人口也说他们是“中产阶级”,但加拿大大约60%的人口处于中等收入范围。英国是一个有趣的例子,近60%的人口收入在中等收入范围内,但只有略多于40%的人口在调查结果中称自己是“中产阶级”。

全球范围内收入不平等的加剧,往往会分散收入分配,从而缩小中产阶级的规模。但经合组织分析得出的一个有趣的模式是,尽管收入水平从75%到200%的人口占中位数的比例在不同国家之间存在很大差异(如上图所示),但随着时间的推移,这一比例并没有下降太多。他们对17个高收入国家的分析显示,64%的人口的收入是上世纪80年代中期中位数的75%至200%,而现在这一比例已降至61%,每十年总体下降约1%。

但人口比例的这一变化并没有抓住两个更强大的趋势:中等收入群体收入占总收入的比例,以及通常与中产阶级地位有关的商品和服务的价格。

关于收入分配问题,经合发组织写道(参考文献略):

高收入阶层控制的收入份额比过去大得多。在1980年代中期和2010年代中期,其股票的平均收入增加了5个百分比从18%提高到23%,虽然增长1.5的人口比例(图2.5,面板B)。保存在爱尔兰,瑞士和法国,高收入的股票总收入爬在所有可用数据的国家,尤其在以色列,瑞典和美国。而且,在大多数国家,他们在人口中所占的比例超过了人口的增长。例如,在美国,虽然高收入阶层在人口中所占的比例从11%增加了3个百分点,达到14%,但他们在所有收入中所占的比例却上升了9个百分点,从26%上升到35%。美国收入份额的变化被描述为“经济重心的转移”。“这图的点通过计算总收入在61 - 64%的人口平均收入75%到200%的范围是四倍高收入集团总收入在1980年代中期,但现在已经降至三倍。市场注重购买力,而中产阶级的购买力相对较小。

另一个重大转变是,某些通常被视为“中产阶级”生活方式一部分的商品的价格上涨速度超过了大多数商品的价格。黑线HICP表示总体通胀水平。另一条线显示了教育、医疗和住房价格的上涨。许多与“中产阶级”身份相关的主要消费品变得越来越难以负担。

这些变化的背后是工作分配的变化,尤其是中等技能工作的减少。经济合作与发展组织(OECD)写道:

经合组织(OECD)最近的研究证实,自上世纪90年代中期以来,在大多数国家,中等技能职业的就业比例相对于高技能和低技能职业有所下降。经合组织还发现,职业分化与行业内职业分布的变化密切相关,尽管去工业化(就业从制造业转向服务业)也发挥了重要作用。此外,两极分化和去工业化似乎都与技术变革密切相关。然而,两极分化与全球化之间联系的证据却不那么充分。在大多数经合组织(OECD)国家,就业两极分化导致就业净转向高技能职业。在可获得数据的21个经合组织国家中,中等技能职业的就业率平均下降了8个百分点,而低技能职业的就业率下降了约2个百分点,高技能职业的就业率上升了10个百分点。事实上,大多数国家都在向高技能就业转变,19个国家的中等技能就业总份额在下降,只有墨西哥和斯洛伐克共和国上升。除了希腊、匈牙利和美国,高技能工作岗位的增加抵消了失业率的下降。在这些国家,增长最快的是低技能职业,尽管如此,在其他一些国家,低技能职业失去了劳动力市场份额,尽管只有比利时的情况比中等技能职业更糟。总的来说,最常见的模式是中等技能职位相对于高技能和低技能职位的减少,而高技能职位的增加最多。不同技能群体命运的变化,或许可以解释近年来一直处于政治辩论中心的一些社会挫折感。工作越来越不能带来传统上与技能水平相关的收入状况。在大多数国家,高技能工人属于高收入阶层的可能性更小,而中等和低技能工人属于中等收入阶层的可能性更小。所有这些对于如何解决中产阶级的担忧意味着什么?对中产阶级的直接担忧包括,他们希望劳动力市场能让工人们更直接地与雇主建立持久的联系,获得健康和养老金福利,以及职业道路的前景。它们包括有能力负担住房、教育和医疗等消费品的愿望,而这些东西在大多数国家要么直接由政府管理,要么受到这些国家的监管规定的高度影响。

我不是那种本能地反对对高收入人群增税的人,但这些对中产阶级未来的担忧不太可能通过向富人征税和补贴中产阶级的提议得到可持续和长期的解决。寻求提高工资和福利,或寻求降低某些商品价格的法律,也不是一个长期的解决办法。实际的答案包括以更详细的方式思考劳动力市场如何运作,更具体地说,如何在吸收和培训工人的同时提高生产率。还需要对政府围绕住房、医疗和教育生产制定的规则和做法以及如何合理改革这些规则进行更详细的思考。

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