全景剖析:“腹背受敌”的中产阶级(上)

2019/05/22 09:00
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一个强大而繁荣的中产阶级对整个经济和社会都很重要,特别是在维持教育、医疗和住房方面的消费和投资方面。

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过去十年来,作为其《包容性增长倡议》(Inclusive Growth Initiative) 的一部分,经济合作与发展组织 (OECD,简称经合组织) 详细回顾了收入和机会不平等的演变。不平等主题系列的最后一份旗舰报告侧重于社会流动性 (social mobility)。该报告表明,在许多经合组织国家,低收入和中等收入家庭沿社会阶梯向上流动的机会,在过去几十年中变得愈发有限。此外,许多中产阶级家庭面临着下滑至更低收入或社会地位的风险。

本报告则对作为一个经济和社会群体的中产阶级进行深入观察,并揭示了这一群体面临的多重压力。本报告着重分析了影响“中等收入”家庭的主要趋势——就业,消费,财富和债务,以及观念和社会态度。报告发现,中产阶级“腹背受敌”:中间收入群体在人口当中(尤其是在新一代人口当中)的比例随着时间的推移而下降,同时中产阶级生活方式的成本上升速度快于中等收入水平的增长。该报告还讨论了政策应如何应对中产阶级日益增长的压力。

中产阶级的理想越来越像黄粱一梦

为什么要关注中产阶级?成为中产阶级,曾经是人们为之奋斗的一种理想。对于很多代人来说,这意味着稳定的工作和就业机会,从而有能力承担舒适的住房和生活方式。这也是家庭渴望为子女创造更美好未来的基础。然而,现在有迹象表明,我们民主制度和经济增长的基石,不再像过去那般稳定。

中产阶级正面临压力吗?在许多经合组织国家,中等收入水平在相对和绝对数量上几乎没有增长;中产阶级生活方式必不可少的组成部分,特别是住房和高等教育的成本增长快于收入;在快速转型的劳动力市场背景下,失业焦虑不断攀升。今天,中产阶级看起来越来越像一艘惊涛骇浪中的小船。

这种焦虑是暂时的还是长久的?从根本上说,不确定性的攀升源于中产阶级和他们的子女沿社会阶梯向上流动的机会比过去少,而下滑的风险却更高。一生当中不同阶段的社会流动性都变得很有限:教育成就,职业地位,收入,甚至健康状况在几代人之间都停滞在同一水平上。父辈之间的收入差异有五分之二会延续到下一代。许多中等收入家庭面临相当大的下流化风险:收入分布位于中间60%的家庭中的七分之一,以及在收入四分位中第二低的家庭中的五分之一,在四年内会滑入垫底20%的群体当中。过去二十年中,这些风险在许多经合组织国家都在增加。与此同时,更富裕的中等收入家庭面临的风险反而在下降;这表明中等收入阶层发生割裂的可能性增加。

中产阶级的前景如何?许多中产阶级工人的劳动力市场前景看起来并不确定。在过去二十年中,全球供应链的迅速整合,以及影响更深远的变革性技术快速进步和人口老龄化,导致就业情况的两极分化。这种向高技能非日常岗位和部分低技能非日常岗位的就业转变,令中等技能岗位出现空心化。而这些空心化的岗位,通常属于中产阶级人士。未来,随着新数字技术的进一步渗透——人工智能,机器学习,物联网等——将出现许多新的就业机会,但许多岗位可能会是自动化或完全变样的。

这些趋势为中等收入工人,特别是那些从事中低技能日常工作的工人,描绘了一幅不确定的前景。而与此之上,许多国家生产率增长正经历长期下滑,劳动力份额不断萎缩,而这已然对大多数中等收入家庭的购买力造成了打压。

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