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低利率不足以解决美国长期财政问题

2019/09/11 14:49
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本月早些时候公布的美国国会预算办公室预测显示,美国面临着联邦债务上升和低利率的不寻常组合。

不断上升的债务将使美国更难保持经济增长、提高生活水平、应对战争或衰退、满足社会需求以及保持美国作为全球领导者的角色。

低利率降低了债务积累的成本。至少,低利率削弱了当前债务水平将引发金融危机的说法。

但低利率并不是解决预算问题的良方。它们不一定能让美国政府的长期财政状况保持可持续,即使是那些最有力地主张低利率应引导短期政策的经济学家也明确承认这一点。

尽管利率很低,但财政前景总体上令人担忧。在过去,赤字只是在经济衰退期间暂时飙升。现在,尽管美国经济已经连续10年增长,接近充分就业,但赤字仍然很高,如果不进行任何政策调整,赤字将继续上升。如果政策制定者继续延长临时税收和支出条款,这一数字还将进一步上升。从长期来看,社会保障、医疗保险、医疗补助和债务利息的增加将使政府支出的增长速度远远超过收入,从而进一步增加美国的赤字。

低利率通常对政府有利,因为政府借款多于贷款。但有两点需要注意。首先,美国当然可以在低利率的情况下借更多的钱,消费更多的东西,而不会伤害到子孙后代(子孙后代反过来又可以从后代那里借更多的钱)。但只有当利率不再升高时,这种模式才是最优的。如果美国借贷更多,而利率随后上升,美国将面临对更高水平债务的更高收费。

其次,在过去,政策制定者选择预先为社会保障和医疗保险义务提供资金,或留出资金,以提高这些计划的资金公平性和稳定性。然而,在低利率的情况下,任何水平的预融资都需要更高的税收(这样政策制定者就可以为预融资留出更多的资金)或更低的支出(减少预融资的需求),这两种情况都会使项目融资和福利更容易受到衰退的影响。

政策制定者应该如何回应?他们不应该试图减少今年的赤字。这不是问题所在——债务积累的长期模式才是问题所在。削减当前赤字可能会减少总支出,而由于利率如此之低,货币政策当局可能难以抵消这一变化。

相反,政策制定者应该在基础设施、研发和人力资本方面实施新的投资计划,尽管这可能会增加赤字。这些项目将有助于维持美国的增长并扩大机会。用税收为这些项目提供资金将带来更好的财政和经济增长。但政策制定者应该在没有投资的情况下选择赤字融资式的投资。

政策制定者还应制定一项逐步分阶段实施的计划,以大幅削减长期赤字和债务。这种方法不会显著减少当前的总开支。事实上,像逐步征收消费税或碳排放税这样的政策,将给个人和企业提供激励,促使他们在增税之前提高当前的支出和生产。将社会保障恢复到长期偿付能力,通过增加医疗保险市场的竞争和降低医疗成本来支持医疗保险制度,也是这一长期解决方案的一部分。

这样的渐进式改革将把债务稳定在合理水平,有助于经济长期增长,减轻子孙后代的负担,他们中的许多人不会比他们的父母更富裕。减少长期赤字将为防范利率飙升和其他不利财政结果提供一些财政保障。由于已经很高的债务预计将进一步上升,预算现在比过去对利率波动更加敏感。赤字削减政策的逐步实施,还将为企业、投资者和公民提供调整经济计划的时间,并将减少政治上的反对压力。最后,逐步削减债务的计划将使经济主体对未来的政策更加确定,并向政策制定者保证,他们能够在可持续的财政政策框架内采取新的举措。

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