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企业债务会拖累美国经济吗?

2019/10/15 14:55
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对照中文英文原文
企业债务已飙升至美国GDP的近一半。这对股票、债券和长达十年的美国经济扩张意味着什么?

资本集团投资团队的三名资深人士表示,如果你没有密切关注美国企业的债务狂潮,现在是时候关注一下了。据美联储的数据,截至2019年6月30日,非金融企业借款已飙升至创纪录的9.95万亿美元,占GDP的47%。

是什么导致了债务泛滥?多年的低利率,加上美联储在2019年的两次降息,可能延长了美国10多年的经济扩张,市场回报率一直相当强劲。

在持续的低通货膨胀的辅助下,非常规的货币政策使得美国公司有动力继续借贷。

大部分债务被用于支付股息、股票回购和收购。在许多情况下,这有助于夸大盈利报告和股票价值。

那么,这对企业、投资者和经济意味着什么呢?这种对廉价债务的大肆挥霍会导致下一次经济衰退吗?需要密切关注三个关键信号。

1. 并非所有的股息支付都是可持续的

Joyce Gordon,投资组合经理

在2008年和2009年的全球金融危机期间,我学到的一个重要教训是,要避免让那些债务负担如此沉重的公司在这个周期的最后阶段倒闭。拥有大量债务偿还能力的公司面临一系列挑战。例如,现在一些公司发行债券回购股票和支付股息,而不是使用自由现金流。

企业这么做很诱人,因为利率很低,但这可能是一个警告信号。如果利率上升,公司融资困难,它可能不得不考虑削减股息或减少股票回购。我仔细研究了那些拥有BBB信用评级的公司,它们的信用评级处于投资级的低端。如果情况恶化,其中一些公司可能会率先削减股息以维持评级。

我还看到一些公司通常每年都会增加股息,但在过去一年里却没有这样做。在很多情况下,这些公司有很多杠杆,他们关心的是偿还债务。我们已经在一些食品公司看到了这一点。这表明,在这个周期后期的环境中,销售增长更加艰难。

在这一点上,我非常关注那些高质量的公司,它们拥有非常强劲的资产负债表,不太可能出现融资问题,而且如果经济陷入衰退,它们能够维持派息。

2. 迟早会有人认识到这种过度行为

Dane Mott,全球会计分析师

在这个周期的这个时候,企业似乎更愿意承担债务。

债务一直是股息、股票回购以及大量收购的动力,而收购一直是这个漫长周期的一个标志。整体来看美国公司的数据,自2013年以来,股息和股票回购通常都超过了自由现金流的产生。由于低利率和容易获得债务,企业通过发债填补了这一融资缺口。

公司不可能无限期地花得比挣得多。研究一下利息覆盖率(衡量一家公司偿还债务的能力),就会看到一幅让人想起1998-1999年的景象,那是一段在经济衰退前不久杠杆率上升的时期。当然,历史并不一定能预测未来,但在类似时期的经验可以提供信息。

更重要的是,许多积极进行收购的公司都报告了稳健的盈利增长,但这种情况需要细致入微的分析,因为收购会扭曲人们对公司增长和健康状况的看法,而这些扭曲会反映在市场价格上。收购对公司的盈利来说可能是一种恭维,因为与收购相关的许多成本可以被排除在某些盈利指标之外,隐藏在资产负债表上。

可以肯定的是,在许多情况下,企业一直在谨慎借贷,并有效地投资资本。但重要的是要了解那些过度举债的公司,并注意与这种行为相关的风险。当我们进入更艰难的阶段时,能够区分这些公司将对投资者有利。

3. BBB债券市场是系统性风险吗?

David Lee,投资组合经理

在这个周期的后期,我认为对公司债务采取谨慎的态度是明智的。市场似乎处于高度戒备状态,一旦有任何负面消息出现,市场就会回撤。即将到来的美国总统大选放大了围绕贸易冲突、英国退欧和美联储政策的不确定性。

好消息是,企业以非常低的利率借贷,总体而言,它们对自己承担的债务多少有些节制。更重要的是,公司利润在过去的十年里有了显著的增长。盈利的公司通常有充足的自由现金流,到期时可以很容易地支付利息。低利率环境和提高股东价值的动力促使更多公司愿意以更高的债务负担运营。

在这种背景下,BBB级公司债(投资级最低评级)的上升是我一直关注的一个动向。美国目前约有2.9万亿美元的未偿BBB公司债,是2008年的四倍多。这些债券占投资级公司债券的50%。

尽管美国公司的信用状况发生了深刻的变化,但我们已经看到许多公司高度重视保护其投资级信用评级。人们愿意采取削减股息等措施,以保持获得投资级评级的相对廉价资本的渠道。

尽管迫在眉睫的经济衰退似乎不太可能发生,但BBB评级企业数量的上升表明,在下一次经济衰退中,可能会有创纪录数量的企业被调降至高收益级别,这在一定程度上是因为当前市场规模更大。这可能会导致BBB和BB级信贷息差大幅扩大。

一波评级下调也可能使投资者更难买卖债券,因为可用的交易商流动性跟不上市场的增长。这也可能导致企业信贷息差扩大。

当然,即使评级下调没有出现,信贷息差(企业与美国国债之间的收益率差距)也可能扩大。经济数据明显疲弱、地缘政治冲击或其他衰退升级迹象也可能是诱因。由于投资级公司在信贷方面的研究往往不足,因此波动性也有一线希望:为资本等有选择的投资者创造有吸引力的切入点。

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